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Voluntariado: hacer el bien te hace bien

Voluntariado: hacer el bien te hace bien

Un nuevo estudio en el American Journal of Preventive Medicine, publicado por Elsevier, analiza más de cerca los beneficios del voluntariado para la salud y el bienestar de las personas voluntarias, validando y refutando los hallazgos de investigaciones anteriores. Los resultados verifican que las personas adultas mayores de 50 años que se ofrecen como voluntarias durante al menos 100 horas al año (aproximadamente dos horas por semana) tienen un riesgo sustancialmente reducido de mortalidad y desarrollo de limitaciones físicas, niveles más altos de actividad física posterior y una mejor sensación de bienestar más adelante en comparación con las personas que no se ofrecen como voluntarias.

«Los humanos son criaturas sociales por naturaleza. Tal vez esta es la razón por la que nuestras mentes y cuerpos son recompensados cuando damos a los demás. Nuestros resultados muestran que el voluntariado entre los adultos mayores no solo fortalece las comunidades, sino que enriquece nuestras propias vidas al fortalecer nuestros lazos con los demás, ayudándonos a sentir un sentido de propósito y bienestar, y protegiéndonos de los sentimientos de soledad, depresión y desesperanza. La actividad altruista regular reduce nuestro riesgo de muerte a pesar de que nuestro estudio no mostró ningún impacto directo en una amplia gama de afecciones crónicas», explicó el investigador principal Eric S. Kim, PhD, Departamento de Ciencias Sociales y del Comportamiento y Centro Lee Kum Sheung para la Salud y la Felicidad, Harvard T.H. Chan School of Public Health, Boston; y Human Flourishing Program, Institute for Quantitative Social Science, Harvard University, Cambridge, MA, USA.

Un creciente cuerpo de investigación ha relacionado el voluntariado con muchos beneficios para la salud y el bienestar, pero todavía no hay pruebas suficientes para demostrar los resultados positivos consistentes y específicos que se necesitan para desarrollar intervenciones de salud pública basadas en el voluntariado. Este estudio a gran escala ayuda a abordar esta brecha mediante la evaluación de 34 resultados de salud física y bienestar psicológico / social. Esto permitió comparaciones directas del tamaño potencial del efecto que el voluntariado podría tener en varios resultados y también aprender qué resultados el voluntariado no parece estar influyendo.

El estudio no confirmó los vínculos entre el voluntariado y las mejoras en afecciones crónicas como diabetes, hipertensión, accidente cerebrovascular, cáncer, enfermedades cardíacas, enfermedades pulmonares, artritis, obesidad, deterioro cognitivo o dolor crónico.

El análisis se basó en datos, entrevistas cara a cara y respuestas de encuestas de casi 13.000 participantes seleccionados al azar del Estudio de Salud y Jubilación (HRS), una muestra representativa a nivel nacional de adultos mayores en los Estados Unidos. Los participantes fueron rastreados durante cuatro años en dos series de 2010 a 2016.

La creciente población de adultos mayores posee una amplia gama de habilidades y experiencias que se pueden aprovechar para el bien mayor de la sociedad a través del voluntariado. Si bien propone más investigaciones para comprender mejor este fenómeno, el estudio recomienda la adopción de políticas que fomenten un mayor voluntariado. Tales intervenciones podrían mejorar simultáneamente la sociedad y fomentar una trayectoria de envejecimiento saludable en la población de adultos mayores en rápido crecimiento. También se necesitan más estudios para conocer las razones subyacentes de la divergencia en algunos de los resultados de investigaciones anteriores.

Una nota de advertencia es que estas conclusiones se extrajeron antes de la pandemia mundial de COVID-19, lo que hace que la actividad social sea riesgosa y desaconsejable en el futuro previsible. Sin embargo, el Dr. Kim señaló que «ahora podría ser un momento particular en la historia cuando la sociedad más necesita su servicio. Si puede hacerlo mientras cumple con las pautas de salud, no solo puede ayudar a sanar y reparar el mundo, sino que también puede ayudarse a sí mismo. Cuando la crisis de COVID-19 finalmente disminuya, tenemos la oportunidad de crear políticas y estructuras cívicas que permitan más donaciones en la sociedad. Algunas ciudades ya eran pioneras en esta idea antes de la pandemia y la cuarentena, y espero que tengamos la voluntad y la determinación de hacerlo también en una sociedad post-COVID-19».

Ref. American Journal of Preventive Medicine:

1.- Eric S. Kim, Ashley V. Whillans, Matthew T. Lee, Ying Chen, Tyler J. VanderWeele. Voluntariado y posterior salud y bienestar en adultos mayores: un enfoque longitudinal de resultados completos. Revista Americana de Medicina Preventiva, 2020; DOI: 10.1016/j.amepre.2020.03.004
2.- Elsevier. "Voluntariado: Hacer el bien te hace bien". ScienceDaily. ScienceDaily, 11 de junio de 2020. www.sciencedaily.com/releases/2020/06/200611094136.htm
3.- American Journal of Preventive Medicine (AJPM) https://www.ajpmonline.org/article/S0749-3797(20)30138-0/fulltext